Mosquitos estériles, un arma contra el zika en EEUU
El uso de la tecnología de los mosquitos estériles infestados con una bacteria para combatir el zika y el dengue puede ayudar a acabar con población del insecto que transmite el virus

La empresa tecnológica Verily Robot soltará en California 20 millones de mosquitos estériles infestados con una bacteria para combatir el zika y el dengue, reportó Mit Technology.

La compañía ha comenzado a lanzar los primeros lotes de insectos esterilizados en el condado de Fresno, California, en lo que para será para EEUU la mayor liberación de mosquitos machos tratados con wolbachia, un tipo de bacteria natural que afecta a muchos tipos de insectos.

Verily Robot utiliza algoritmos de software y nuevas tecnologías para incrementar la crianza y liberación el número de mosquitos. Los insectos son parte fundamental del plan de la compañía para combatir enfermedades como Zika y la fiebre del dengue.

Es alto el interés de las industrias de la salud y la agrícola en el uso de insectos alterados para detener la transmisión de enfermedades mortales y proteger los cultivos de las plagas agrícolas, explicó Linus Upson, ingeniero de la compañía.

Verily Robot se ha asociado con la empresa Mosquito Mate y la agencia de control de mosquitos de Fresno en la campaña contra el zika. "Los insectos que la compañía está creando no están genéticamente modificados, se crían en un entorno donde pueden infestarse con una bacteria que los esteriliza. Cuando estos machos tratados se aparean con las hembras en la naturaleza, los huevos resultantes no son capaces de desarrollarse adecuadamente y no eclosionan", explicó el especialista.

Se liberarán solo los machos estériles durante 25 semanas en dos vecindarios de aproximadamente 300 acres con un dispositivo automatizado construido por Verily Robot.

Los mosquitos machos no pican a los humanos y no pueden transmitir la enfermedad a las personas. Para ello la empresa tecnológica ha creado un proceso automatizado de clasificación por sexo que reduce el riesgo de que las hembras terminen en la mezcla y sean liberados, explicó Upson. La alta tecnología de Verily Robot permite lanzar 25 veces más insectos que los liberados por Mosquito Mate en el pasado utilizando recipientes de plástico.

El propósito del lanzamiento es reducir la población de mosquitos en el área, pero además, podría ayudar a reducir los costos para las comunidades que desean controlar estos insectos, sostuvo el ingeniero.

"Si realmente queremos ser capaces de ayudar a la gente en todo el mundo, tenemos que ser capaces de producir muchos mosquitos estériles, distribuirlos a donde sean necesarios y medir las poblaciones. Esto es un proceso que tiene muy bajos costos", dice Upson, quien se negó a dar cualquier estimación de costos.

La empresa utiliza mosquitos Aedes aegypti infestados, la especie que transmite chikungunya, dengue, fiebre amarilla y el virus Zika.

Florida se prepara

Por su parte, con la llegada del verano los funcionarios de salud de la Florida están tomando pasos para prevenir otro brote del virus del zika. El gobernador de Florida, Rick Scott, y funcionarios de la salud pública se reunieron en la ciudad de Miami para discutir varios métodos y preparar al sur del estado durante la temporada del año que aumenta la población de insectos.

“Seguiremos luchando contra el zika”, dijo Scott cuando anunció que destinará 61 millones para el combate preventivo contra el virus, “tenemos que ser precavidos sobre todo ahora que entramos en la temporada de huracanes”, dijo en una reunión con el centro de control de enfermedades.

Los funcionarios del departamento de la agricultura y servicios al consumidor informaron que en 2017 no se ha detectado ningún caso ni en humanos ni en mosquitos con zika en la Florida, para ello se han evaluado más de 90.000 mosquitos.

En el año 2016 en 4 áreas del estado 1.118 personas fueron infestadas con el virus.

Por su parte, los centros de salud locales informaron de 33 casos de personas con zika, todas infectadas en terceros países.