Un grave incidente militar estuvo a punto de ocurrir, en la frontera entre Venezuela y Colombia, a raíz de la decisión de los mandos castrenses venezolanos de instalar un campamento con decenas de soldados en la ribera colombiana del río Arauca, en la frontera llanera entre ambos países. Mientras tanto, el Gobierno venezolano permaneció casi una semana en silencio, el caso fue llevado por Colombia a consideración de la ONU y fue objeto de consultas urgentes entre diversas cancillerías del continente americano.

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La presencia de uniformados venezolanos en la zona denominada Los Pájaros (versión venezolana) o Bocas del Jujú (versión colombiana), a una veintena de kilómetros al oeste de las poblaciones mellizas de Arauquita, en Colombia, y La Victoria, en Venezuela, fue reportada por lugareños desde el domingo 19MAR17. Ya a mediados de semana, la representación de Colombia habría notificado al secretario General de la ONU, Antonio Guterres, las coordenadas geográficas del campamento donde ondeaba la bandera venezolana, lo que para militares y cartógrafos colombianos era una obvia invasión y no el extravío de una pequeña patrulla militar. El escenario de los hechos fue el Arauca, alejada región petrolera con alta presencia de la guerrilla de ELN. Allí el límite entre los dos países está determinado por el curso del Arauca, lo que hace que la línea limítrofe esté a merced de las usuales variaciones del cauce y caudal del rio.

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Localización aproximada del campamento construido por el Ejército venezolano en la ribera derecha del ríoArauca.
Localización aproximada del campamento construido por el Ejército venezolano en la ribera derecha del ríoArauca.

Finalmente, el batallón de soldados venezolanos, en presencia de efectivos de tropa profesional del Ejército colombiano, debió arriar la bandera y retirarse del lugar a media tarde del 23MAR17. El batallón venezolano, según fuentes castrenses venezolanas citadas por el portal El Pitazo, estaban compuestas mayoritariamente por soldados de reciente alistamiento. Se trataría de tropas al mando de un teniente coronel, pertenecientes a la Brigada Caribe basada en la fronteriza población de Guasdualito, en el estado venezolano Apure.

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A lo largo del jueves 23MAR17, la diplomacia colombiana encabezada directamente por el presidente Juan Manuel Santos, entró en contacto con varios gobiernos de la región para advertirles sobre la presencia de tropas venezolanas en territorio colombiano y la disposición de Bogotá de exigir su incondicional e inmediato retiro. Desde el 21MAR17 el Gobierno colombiano había enviado al campamento tanto al Cónsul colombiano en El Amparo (población limítrofe venezolana) como a personal civil que realizó mediciones de posicionamiento de las tropas venezolanas. Varias fuentes señalan que helicópteros militares colombianos, probablemente Black Hawk artillados basados en la población de Saravena, sobrevolaron en varias ocasiones el campamento, mientras la Brigada 18 del Ejército colombiano, acantonada en Arauca, recibió instrucciones aprobadas por Santos para rodear a prudente distancia el campamento de los venezolanos. El director de Soberanía de la cancillería colombiana, Ricardo Montenegro, arribó a la ciudad de Arauca la noche del 22MAR17 y se desplazó en la mañana siguiente al campamento de los venezolanos donde supuestamente le esperarían sus homólogos venezolanos. En el sitio se comentaba sobre la inminente llegada del general venezolano Gerardo Izquierdo quien ejerce como Ministro de Fronteras, pero el encuentro bilateral ofrecido por el gobierno Maduro no ocurrió. Tras Montenegro confirmar a su gobierno la presencia de las tropas venezolanas en la ribera derecha del río Arauca y la negativa del comandante del batallón venezolano de retirarse del lugar alegando “órdenes superiores”, Colombia intensificó sus gestiones diplomáticas pidiendo a varios presidentes latinoamericanos solidaridad y apoyo para condenar la acción del gobierno Maduro en caso de no retirarse de inmediato.

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Tras una conversación telefónica solicitada por Colombia hacia el final de la mañana del 23MAR17, la cual según fuentes colombianas fue corta y en tono duro entre Santos y Nicolás Maduro, finalmente el batallón de militares venezolanos desmanteló su campamento y se dirigió a la ribera izquierda del rio. Tanto el jefe del batallón en el sitio como voceros militares venezolanos expresaron una inédita tesis la cual incluso fue reiterara por Maduro a Santos, según la cual el límite internacional ya no se ampara en los tratados firmados en el siglo XX que establecen el río Arauca como lindero. Sin que existan acuerdos bilaterales, la tesis de los militares venezolanos suministrada a Maduro asegura que el límite en esa sección de la frontera está determinado por una hipotética “línea geosatelital” que fijaría las áreas de soberanía de cada país. La posición de Santos ante Maduro fue la de hacer valer los tratados ya centenarios. Maduro prometió a Santos que ordenaría la retirada de los militares venezolanos y cuatro horas después el mandatario colombiano tuiteó: “acaba de salir último soldado venezolano de territorio colombiano”. Mientras tanto, a cientos de kilómetros de Bogotá y Caracas un grupo de militares de la Fuerza de Tarea Quirón colombiana, entrenados y con experiencia en combate real contra la guerrilla, procedían a izar la bandera de Colombia en el lugar donde hasta unos minutos antes habían permanecido los uniformados venezolanos.

Terminaba así una tensa situación que pudo haber desencadenado un serio incidente militar. En el alto gobierno colombiano circuló la hipótesis según la cual el movimiento militar venezolano respondía a alguna táctica de política interna del chavismo. El periodista venezolano Nelson Bocaranda se preguntaba desde su cuenta Twitter: “¿Gobierno estaría preparándose para decretar Estado de Excepción con asentamiento militar en Colombia?”.

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La cancillería de Maduro emitió en la noche del 23MAR17 un comunicado en el cual no explicó las razones para la instalación de un campamento con bandera enarbolada, alegando que se trataba sólo de “patrullaje cotidiano en territorio venezolano fronterizo con Colombia”. En su usual estilo, la cancillería chavista arremetió contra “falsarias que pretenden promover la confrontación entre países hermanos” y alegó “alteraciones producto de cambios climatológicos” en el río Arauca que provocan “diferencias de interpretación”.

El incidente en el Arauca no es la primera ocasión en la cual el gobierno Maduro intenta modificar unilateralmente los límites de Venezuela con base en reportes de sus fuerzas militares, creando roces internacionales. El 26MAY15, Maduro firmó un decreto creando “zonas Operativas de Defensa Integral Marítimas e Insulares”. Una de las zonas se extendía al este hasta la Guyana Francesa y otra de las zonas incluía áreas no delimitadas con Colombia en el Golfo de Venezuela y el Caribe. Los reclamos internacionales obligaron a Maduro el 16JUN15 a dejar sin efecto buena parte del decreto.

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Según fuentes colombianas, durante su conversación telefónica del 23MAR17 a raíz de los sucesos en el Arauca, Maduro habría reclamado a Santos por haberse unido al grupo de gobiernos que desde la OEA están pidiendo la celebración de elecciones en Venezuela. En realidad no se trata de un grupo de reciente creación ya que actúa desde mediados del año 2016 coordinando posiciones y acciones ante la crisis política interna venezolana.

El “grupo Venezuela” está conformado por Argentina, Belice, Brasil, Canadá, Chile, Colombia, Costa Rica, EEUU, Guatemala, Honduras, México, Panamá, Paraguay, Perú y Uruguay. El grupo se ha pronunciado públicamente en dos ocasiones previas: el 15JUN16 emitió un comunicado apoyando la convocatoria de una reunión del Consejo Permanente de la OEA, bajo amparo de la Carta Democrática, para escuchar el informe del secretario general Luis Almagro sobre la crisis política y de DDHH en Venezuela. El Gobierno de Maduro y sus aliados intentaban frenar aquella iniciativa de Almagro. Luego, el 11AGO16, el Grupo Venezuela se pronunció exigiendo se cumplieran “sin demoras las etapas restantes para la realización del Referendo Revocatorio Presidencial”, el cual fue abortado por las autoridades electorales venezolanas controladas por el chavismo. La incorporación del Vaticano como facilitador en el “dialogo Maduro-MUD”, enfrió las acciones del “Grupo Venezuela” en la OEA, el cual ahora nuevamente ha comenzado a operar con el especial impulso del gobierno mexicano.

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El 17MAR17, Luis Almagro entregó a la Presidencia del Consejo Permanente de la OEA ejercida por el representante de Belice, un segundo informe según el cual en Venezuela existe una "alteración del orden constitucional". Almagro recomienda continuar el proceso de la Carta Democrática ya abierto en el 2016, exigiendo a Venezuela llamar a elecciones generales, liberar a los presos políticos, validar las leyes aprobadas por la Asamblea Nacional y elegir nuevos miembros del Consejo Nacional Electoral y del Tribunal Supremo de Justicia. Almagro propone que en caso de no prosperar las gestiones diplomáticas se proceda a suspender a Venezuela de la OEA, única sanción contemplada en la Carta Democrática.

El nuevo informe de Almagro logró desencadenar una aguda actividad diplomática continental reactivando el debate sobre la crisis venezolana. Si bien la medida de suspender a Venezuela no cuenta con suficientes votos a favor y es vista por algunos gobiernos como ineficaz o aún apresurada, el “Grupo Venezuela” decidió reactivar las presiones diplomáticas desde la OEA. El 23MAR17 el grupo emitió un comunicado en el cual Belice se abstuvo para mantener una posición negociadora. En el texto, los catorce gobiernos asumen como propios los reclamos de Almagro pidiendo “liberación de presos políticos”, “se reconozca la legitimidad de las decisiones de la Asamblea Nacional” y “se establezca un calendario electoral”. El “Grupo Venezuela” logró en las últimas horas el apoyo de Bahamas, Barbados, Jamaica y Santa Lucia para solicitar una reunión extraordinaria del Consejo Permanente de la OEA que analice la situación venezolana. La Presidencia de la OEA accedió al pedido y convocó a una reunión extraordinaria a celebrarse el 28MAR17, pese a las protestas del gobierno Maduro.

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