-- BÉLGICA
Los 'diablos rojos' y su deuda histórica

Una vez más Bélgica acude a una gran cita con el cartel de gran aspirante a la gloria. De nuevo lo hace con un tremendo equipo, de posibilidades casi infinitas, con maravillosos jugadores que brillan cada semana en los clubes más poderosos.
Por eso mismo, los 'diablos rojos', como se conoce a la selección belga, sienten la obligación y la presión de dar por fin ese salto de calidad en un Mundial. De recuperar protagonismo y luchar por lo máximo.
Hasta ahora, el cuarto puesto en México 1986 es su gran logro. No lo hizo quizá con los mejores mimbres de su historia. La actual selección, cuya amplia base adquirió la experiencia mundialista en Brasil, es, nombre por nombre, muy superior.
Dispone de primeros espadas en todas sus líneas, grandes estrellas, lideradas por Thibaut Courtois en la portería, Vincent Kompany en defensa, Kevin de Bruyne y Eden Hazard en la creación y Romelu Lukaku en punta.
Y al frente un técnico de gusto por el orden y la creatividad como el español Roberto Martínez, el elegido para tratar que este espectacular equipo sea una mezcla de bloque y de magia con la gran misión de dar el salto hacia la corona universal.

- Participaciones en fases finales: 12 (1930, 1934, 1938, 1954, 1970, 1982, 1986, 1990, 1994, 1998, 2002, 2014)
- Mejor resultado: 4º puesto, en 1986

- Entrenador: Roberto Martínez (ESP) (Balaguer, 13/7/1973). Formado en el equipo de su localidad natal, el Balaguer, pasó al Zaragoza, pero no se afianzó y, junto a compañeros del filial aragonés, inició la aventura inglesa en el modesto Wigan, de Tercera, en el que acabó siendo su jugador más emblemático. Ya no abandonó las islas. Prosiguió su carrera por el Motherwell escocés, el Walsall, el Swansea y el Chester.
Nada más retirarse inició su periplo como entrenador, toda en el Reino Unido. Su labor en el Swansea y el Wigan le condujeron al Everton, donde alcanzó los objetivos marcados en las dos primeras campañas, pero en la tercera, poco antes del final, fue destituido.
Tres meses después fue sorprendentemente contratado por la Federación de Bélgica para sustituir a Marc Wilmots como nuevo seleccionador. Comenzó con una derrota ante España en Bruselas, pero condujo con mano de hierro a los 'diablos rojos' a su decimotercera Copa del Mundo.

- La figura: Eden Hazard (Chelsea/ING). (La Louviere, 7/1/1991). Desde niño, cuando muy pequeño jugaba en el Royal Stade Brainois, ya fue considerado un superdotado. Cuando jugaba en el Tubize un ojeador del Lille le descubrió y en el club del norte de Francia creció, pasó por sus escalafones inferiores hasta llegar al primer equipo.
Siete años después, considerado ya casi una auténtica realidad de estrella, fichó por el Chelsea por 32 millones de libras. Pese a los reiterados rumores de salidas a otros clubes, se ha mantenido en el club londinense, donde es su gran figura, piedra angular de los 'blues', como lo es también de los 'diablos rojos', líder de una generación que ha vuelto a hacer soñar a la afición.
Jugador mágico, dotado de una gran técnica, de visión de juego y velocidad en la mediapunta. Antonio Conte le ha hecho jugar también esta temporada de delantero centro, pero en Bélgica su función es encontrar el desequilibrio con su habilidad.

- Equipo tipo (3-4-2-1): Thibaut Courtois; Jan Vertonghen, Toby Alderweireld, Vincent Kompany/Thomas Vermaelen, Thomas Meunier, Axel Witsel/Mousa Dembelé, Kevin De Bruyne, Yannick Carrasco; Dries Mertens, Eden Hazard; Romelu Lukaku/Michy Batshuayi.


-- PANAMÁ
Panamá, el sueño del debutante

Panamá, junto a Islandia las únicas debutantes en la fase final, se adentra en Rusia 2018 sin un objetivo más allá del que marque la propia competición, pero con la intención de competir con cada uno de sus adversarios para calibrar su realidad en el fútbol internacional.
El cuadro canalero ha hecho historia y llega a Rusia también para aglutinar experiencia con un grupo de futbolistas maduros que afrontaban su última oportunidad de cumplir su sueño.
La selección panameña logró la clasificación para el torneo del próximo verano con un triunfo dramático al vencer a Costa Rica en la última jornada de la fase de clasificación de la CONCACAF con un gol, a dos minutos del final, Román Torres. Panamá quedó en el tercer lugar del hexagonal, por detrás de México y Costa Rica pero por delante de Estados Unidos. Panamá compensó así la trágica eliminación cuatro años atrás, en las eliminatorias para Brasil 2014.
El técnico colombiano Hernán Darío 'Bolillo' Gómez es la imagen visible del sueño panameño. El preparador sudamericano ha conformado un grupo sostenido por la solidez, la disciplina y el espíritu, en el que sobresalen, además de Román Torres, el talento del centrocampista Gabriel Gómez. Cuenta, además, con la creatividad de Alberto Quintero en un bloque en el que tienen su lugar Blas Pérez, Fidel Escobar y Michael Murillo.
El plantel de Panamá apenas cuenta con experiencia en el fútbol europeo pero sí con futbolistas cargados de presencias en partidos con su país y que siguen en activo. Es el caso de Gabriel Gómez, del Atlético Bucaramanga colombiano, el meta Jaime Penedo, uno de los pocos que compite en el Viejo Continente, en el Steaua Bucarets, o Blas Pérez, uno de los goleadores, del CSD Municipal de Guatemala, todos ellos superan con creces el centenar de partidos internacionales con su selección.

- Participaciones en fases finales: ninguna

- Entrenador: Hernán Darío 'Bolillo' Gómez (Medellín, Colombia; 3/02/1956). Jugó de centrocampista y repartió su carrera entre el Independiente Medellín, donde estuvo cinco años, y el Atlético Nacional, donde permaneció cuatro, hasta que se tuvo que retirar por una grave lesión de rodilla. Fue internacional con Colombia.
Fue en este último club donde comenzó como entrenador en 1988 antes de estar en la selección de Colombia como segundo de Francisco Pacho Maturana, donde vivió sus primeras experiencias mundialistas en Italia 1990 y Estados Unidos 1994. Después, fue el máximo responsable del conjunto cafetero en el de Francia 1998. Posteriormente fue seleccionador de Ecuador, a la que dirigió en Corea y Japón 2002 y de Guatemala. Antes de comprometerse con Panamá, dirigió al Santa Fe y al Independiente de Medellín.
Tras clasificar a Panamá por primera vez a un Mundial, Hernán Darío Gómez se convirtió en el segundo técnico en clasificar a tres selecciones diferentes a un Mundial. Colombia, Ecuador y Panamá a los Mundiales de 1998, 2002 y 2018, respectivamente. Sólo el francés Henri Michel supera este registro como preparador de cuatro equipos nacionales.

- La figura: Román Torres (Ciudad de Panamá, 20 marzo 1986). Defensa central del Seattle Sounders de la Liga Profesional estadounidense, a donde llegó en el 2015 tras una dilatada carrera, sobre todo en Colombia.
Después de sus inicios en el fútbol panameño se marchó al Cortuluá colombiano y, después, permaneció cinco temporadas en el Equidad. También formó parte de la plantilla del Junior y del Atlético Nacional y el Millonarios, donde permaneció tres cursos antes de ir al fútbol de Estados Unidos.
Román Torres se ganó un lugar en la historia del fútbol de Panamá el pasado 10 de octubre del 2017, cuando anotó el gol que clasificó a la selección canalera a Rusia 2018, la primera presencia en una fase final de un Mundial.

- Equipo tipo (5-4-1): Jaime Penedo; Michael Murillo, Fidel Escobar, Román Torres, Adolfo Machado/Hárold Cummings, Éric Davis/Luis Ovalle; Yoel Bárcenas, Aníbal Godoy/Gabriel Gómez, Valentin Pimentel, Alberto Quintero; Blas Pérez/Ismael Díaz


-- TÚNEZ
Las 'Águilas de Cartago' y su anhelo de superar la primera fase

Las 'Aguilas de Cartago' vuelven doce años después a un Mundial. En la historia quedarán como el primer equipo africano en ganar un partido en una fase final (ante México, por 3-1, en Argentina'78). Pero también, hasta ahora figuran como una de las selecciones que nunca, en sus cuatro participaciones han conseguido superar la primera ronda.
Ese es, obtenida la clasificación, el gran anhelo del equipo que dirige Nabil Maaloul, a quien volvió a recurrir el año pasado la Federación tras la destitución de Henryk Kasperczak.
Túnez firmó una fase clasificatoria impecable, sin derrotas, firme atrás, sólida en la medular con Ferhabu Sassi y Mohamed Amine Ben Amor y los goles de Youssef Msakni, una de sus figuras que milita en el Al-Duhail, de la liga qatarí.
En su ansia por mejorar un equipo con mimbres pero sin ese toque de calidad que le conceda el salto definitivo, la Federación Tunecina de Fútbol (FTF) ha tratado de convencer a jugadores con raíces tunecina como el delantero del Sevilla Wissam Ben Yeeder, o el alemán-tunecino Rami Khedira, hermano de Sami Khedira (Juventus). Ambos han agradecido el ofrecimiento pero lo han rechazado.
Además una de sus grandes esperanzas y una de sus principales figuras, el delantero Youssef Msakni, no podrá estar tras romperse el ligamento cruzado de una rodilla en un partido de su equipo, el Al Ahail catarí. También será baja Taha Khenissi y la estrella de la escuadra, Wahbi Khazri, del Rennes, ha estado lesionado las últimas semanas y podría llegar un poco justo para el mundial

- Participaciones en fases finales: 4 (1978, 1998, 2002, 2006)
- Mejor resultado: Primera ronda

- Entrenador: Nabil Maaloul (Túnez, 25/7/1962): Habitual de la selección tunecina en los años 80 y 90, este exinternacional en 74 ocasiones formó parte del cuerpo técnico de Roger Lemerre cuando túnez ganó la CAN en 2004. Ganó la Liga de Campeones de la CAF con el Esperance en 2011, se convirtió en primer técnico durante siete meses en 2013 -hasta que se confirmó que se perdía la clasificación para Brasil 2014-. Continuó su carrera en el Raja Casablanca que disputó el Mundial de Clubes de ese año, en el El Jaish catarí, en la selección de Kuwait y en abril de 2017 retornó al banquillo del equipo nacional para guiarlo hacia Rusia.

- La figura: Wahbi Khazri (Rennes/FRA) (Ajaccio, Francia, 8/2/1991). Una rotura muscular que arrastra desde el final de campaña con su club ha despertado la preocupación en la escuadra tunecina. Se espera, no obstante, que llegue a tiempo este delantero que se formó en la cantera del Ajaccio antes de pasar al Bastia, en cuyo primer equipo llegó a debutar con dieciocho años.
También accedió a la selección sub'21 y luego a la sub'21. En 2012 dio el salto al equipo nacional absoluto al entrar en la lista de la CAN 2013.
Su progresión le permitió pasar al Girondins de Burdeos y más tarde al Sunderland, del que llegó cedido esta campaña al Rennes, que tratará de retenerlo a la vista de su buen rendimiento.

- Equipo tipo (4-2-3-1): Moez Hassen; Ali Maâloul, Yohan Bel Alouane/Syam Benyoussef, Yassine Meriah, Dylan Bronn/Hamdi Nagguez; Mohamed Ben Amor/Elyes Skhiri, Ferjani Sassi/Ghaylane Chaâleli; Naim Sliti, Anice Bradi, Fakhreddine Ben Youssef/Seifeddine Khaoui; y Whabi Khazri.


-- INGLATERRA
Kane y Alli lideran a los renovados 'Tres Leones'

La renovada selección inglesa afronta el Mundial de Rusia 2018 rodeada de incógnitas, con una base predominantemente joven y el eterno cartel de favorito, este último más por nombre que por los resultados cosechados en torneos internacionales en los últimos años.
Después del fracaso en la Eurocopa de hace dos años, cuando se inclinó en octavos de final ante Islandia (1-2), y tras un periodo convulso con la llegada y posterior partida de Sam Allardyce -se vio involucrado en una trama de corrupción de fichajes-, la Federación Inglesa (FA) dio las riendas de la selección a Gareth Southgate, entrenador hasta ese momento del equipo sub-21.
Southgate decidió cambiar radicalmente el modelo y descartó el característico pelotazo inglés de toda la vida y las segundas jugadas y apostó por mandar el balón al piso, un fútbol más propio de España, Alemania o Brasil que de las islas.
Sin algunos veteranos ilustres como Cahill, Rooney, Smalling o Defoe, el técnico ha reclutado para la causa a varios de los futbolistas que han brillado en categorías inferiores y ha dado alas a la que es considerada por muchos como la mejor generación de futbolistas jóvenes de los últimos tiempos.
Con una sólida base del Tottenham Hotspur -Kane, Alli, Rose, Dier, Trippier- y varios futbolistas jóvenes que son titulares o piezas clave en sus equipos -Rashford, Lingard, Sterling, Walker, Henderson, Bertrand, Butland, Pickford-, Southgate ha logrado inyectar un aire nuevo a un equipo que fracasó hace dos años en la Eurocopa de Francia y hace cuatro en el Mundial de Brasil.
El líder indiscutible de esta Inglaterra es el '10', Harry Kane, que junto a otro joven como es Dele Alli (22 años) busca extender su sociedad mortífera en el Tottenham a la selección. Junto a ellos, el extremo Raheem Sterling, quien ha crecido a pasos agigantados a las órdenes de Pep Guardiola en el Manchester Ciy y está llamado a ser uno de los indiscutibles de Southgate.
Inglaterra apenas sudó en la fase de clasificación, en la que sumó ocho victorias y dos empates en diez partidos (18 goles a favor y 3 en contra), y acabó por delante de Eslovaquia, Escocia, Eslovenia, Lituania y Malta. Sin embargo, pequeñas pildoritas de su nivel competitivo de verdad se vieron en los amistosos, con igualadas de mérito ante Alemania (0-0) y Brasil (0-0) y triunfos sobre Holanda (0-1).
Encuadrada en el grupo G de Rusia 2018 junto a Bélgica, Túnez y Panamá, los renovados 'Tres Leones' parten como favoritos junto a los 'Diablos Rojos' para lograr una clasificación a octavos de final que, a priori, no debería ser complicada.

- Participación en fases finales: 15 (1950, 1954, 1958, 1962, 1966, 1970, 1982, 1986, 1990, 1998, 2002, 2006, 2010, 2014 y 2018).
- Mejor participación: campeón en 1966.

- Entrenador: Gareth Southgate (Watford, 3/8/1970). Antiguo defensa inglés con buen trato de balón que militó en tres equipos de renombre -Crystal Palace, Aston Villa y Middlesbrough- y vistió la camiseta de la selección absoluta de Inglaterra en 57 ocasiones.
Se retiró en mayo de 2006 en las filas del 'Boro' y un mes después le ofrecieron sentarse en el banquillo del Riverside Stadium, tras de la marcha del entonces técnico, Steve McClaren, a la selección.
En 2009, y con el Middlesbrough militando en la Championship tras su descenso, Southgate fue destituido; y no fue hasta 2013 que tomó las riendas del equipo nacional sub-21. Los resultados no fueron brillantes, pero la polémica surgida en torno a Allardyce en la selección mayor le impulsaron a ser nombrado entrenador de la absoluta.

- La figura: Harry Kane (Tottenham) (Londres, 28/7/1993). Codiciado por los grandes del fútbol europeo, el delantero del Tottenham Hotspur es uno de los futbolistas de moda en el viejo continente y uno de los jugadores llamados a tomar el testigo de Leo Messi y Cristiano Ronaldo.
Después de un carrusel de cesiones entre 2010 y 2013 -Leyton Orient, Millwall, Norwich, Leicester-, 'Hurricane' logró asentarse en el primer equipo de los 'Spurs' a base de esfuerzo y goles. Y desde entonces nadie le ha movido.
Gran cabeceador, con una visión de juego propia de un enganche, excelente en boca de gol y con dominio de las dos piernas, a Kane se le ha comparado con algunos grandes de la década pasada como Jürgen Klinsmann y Alan Shearer. El '10' está llamado a ser una de las estrellas en Rusia y el jugador referente de una Inglaterra que lo necesita a su máximo nivel si ansía llegar lejos.

- Equipo tipo (4-2-3-1): Jordan Pickford/Jack Butland; Kyle Walker/Kieran Trippier, Harry Maguire/Gary Cahill, John Stones/Phil Jones, Danny Rose/Ashley Young; Eric Dier, Jordan Henderson; Raheem Sterling, Dele Alli, Marcus Rashford; y Harry Kane/Jamie Vardy.
FUENTE: Agencia EFE
 

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