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SpaceX hizo historia este sábado con el lanzamiento de la nave espacial Crew Dragon a las 3:22 de la tarde y abrió una nueva era de exploración espacial, tras casi una década sin misiones tripuladas enviadas desde suelo de Norteamérica y con pilotos estadounidenses.

Los astronautas de la NASA Robert Behnken y Douglas Hurley viajan a bordo de la Crew Dragon, impulsada por un cohete Falcon 9, desde la rampa 39A del Centro Espacial Kennedy en Florida. Ambos astronautas completarán una prolongada estancia en la Estación Espacial Internacional (EEI), que será parte de la misión Demo-2.

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SpaceX procedió con sus planes para el histórico de lanzamiento astronautas para la NASA, por primera vez para una compañía privada.

Los meteorólogos pusieron en 50-50 las probabilidades de condiciones aceptables para el despegue a las 3:22 de un cohete Falcon 9 de SpaceX — el primer lanzamiento desde Estados Unidos con astronautas de la NASA en casi una década.

El lanzamiento ubica a SpaceX de Elon Musk en la cúspide, al convertirse en la primera compañía privada en poner en órbita a los astronautas, algo logrado por solo tres países: Rusia, Estados Unidos y China.

A pesar del clima desfavorable en el pronóstico, los dos astronautas de la NASA Doug Hurley y Bob Behnken subieron a su cápsula el sábado para un segundo intento de un viaje histórico en órbita a bordo de una nave cohete diseñada y construida por la compañía SpaceX de Elon Musk.

Su destino: la Estación Espacial Internacional, a 250 millas sobre la Tierra.

También sería el primer vuelo espacial humano de la NASA lanzado desde suelo estadounidense en casi una década.

Los veteranos astronautas Doug Hurley y Bob Behnken se pusieron sus trajes espaciales angulares, blancos y negros con la ayuda de técnicos que llevaban máscaras, guantes y capuchas negras que los hacían parecer ninjas.

En aproximadamente 24 horas, Crew Dragon tiene previsto acoplarse a la Estación Espacial. La nave está diseñada para ejecutar la maniobra de forma automática, pero los astronautas a bordo, junto a los que se encuentran en la EEI, supervisarán el enfoque y el acoplamiento, y pueden asumir el control de la nave espacial si fuera necesario.

El presidente Donald Trump llegó a Cabo Cañaveral para presenciar el despegue.

Decenas de automóviles se alinearon en la calzada en Cabo Cañaveral, con excelentes vistas de la plataforma para disfrutar el histórico espectáculo.

Administradores de SpaceX y la NASA vigilaban las condiciones climáticas no solamente en el Centro Espacial Kennedy, sino también en toda la costa atlántica de Estados Unidos y hasta Irlanda, al otro lado del océano. Las olas y vientos tenían que estar dentro de los márgenes adecuados para el caso de que la cápsula Dragon de SpaceX, llevando a los astronautas Doug Hurley y Bob Behnken, tuviesen que hacer un amarizaje de emergencia.

“Vamos a proceder con el lanzamiento hoy. Persisten los obstáculos meteorológcos, con 50% de probabilidades de cancelación", dijo el administrador de la NASA, Jim Bridenstine en Twitter.

La cuenta regresiva fue suspendida el miércoles a menos de 17 minutos a causa de la amenaza de una tormenta eléctrica. La NASA hizo aportes durante la cuenta regresiva el sábado, pero al final, SpaceX dió el último paso con el consentimiento de la agencia aeroespacial estadounidense.

“Los Falcon/Dragon están diseñados para soportar numerosos relámpagos, pero no pensamos que fuese prudente arriesgarnos", tuiteó Elon Musk, fundador y director general de SpaceX.

Hurley y Behnken apuntaron que tuvieron numerosos retrasos en sus vuelos en transbordadores espaciales, por razones meteorológicas o técnicas. Hurley dijo que su primera misión fue aplazada cinco veces en un mes. Su segunda misión fue el último vuelo de transbordadores de la NASA , en julio del 2011, que fue la última vez que astronautas despegaron desde Estados Unidos.

Behnken es el comandante de operaciones conjuntas de la misión, encargado de la maniobra de cabeceo, el atraque y el desacoplamiento, así como las actividades de Demo-2 mientras la nave espacial está atracada en la Estación Espacial Internacional.

Fue seleccionado como astronauta de la NASA en el 2000 y completó dos vuelos de transbordadores espaciales. Behnken también formó parte de la misión STS-123 en Marzo del 2008 y de la STS-130 en Febrero del 2010, y realizó tres paseos espaciales durante cada misión.

Nacido en St. Anne, Missouri, tiene una licenciatura en física e ingeniería mecánica de la Universidad de Washington y obtuvo una maestría y un doctorado en ingeniería mecánica del Instituto de Tecnología de California. Antes de unirse a la NASA, Behnken era ingeniero de pruebas de vuelo con la Fuerza Aérea de Estados Unidos.

Hurley, por su parte, es el comandante de la nave espacial de Demo-2, encargado de actividades como el lanzamiento, el aterrizaje y la recuperación. Fue seleccionado como astronauta en el 2000 y ha completado dos vuelos espaciales. Hurley sirvió como piloto y operador principal de robótica durante la misión STS-127 en julio del 2009 y la STS-135, la última misión del transbordador espacial, en julio del 2011.

El astronauta neoyorkino tiene una licenciatura en ingeniería civil de la Universidad de Tulane en Louisiana y se graduó en la Escuela de Pilotos de Pruebas Navales de EEUU en Maryland. Antes de unirse a la NASA, fue piloto de combate y de pruebas en el Cuerpo de Marines.

Aunque la nave Crew Dragon podría permanecer en órbita unos 110 días, la duración de la misión se determinará una vez esté en la EEI y dependerá de la preparación del próximo lanzamiento comercial de tripulación. Crew Dragon será capaz de permanecer operartiva en órbita durante al menos 210 días como un requisito de la NASA.

NASA contrató a SpaceX y Boeing en el 2014 para crear cápsulas de transporte para sus astronautas a la estación espacial. La agencia quiere reducir su dependencia de la Agencia Espacial de Rusia, la única vía en estos momentos desde el retiro del programa de transbordadores.

FUENTE: AP

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