MIAMI. - Si un escándalo ha sacudido con mayor fuerza en la última década a la pequeña ciudad de Sweetwater, en Miami-Dade, es el caso del exalcalde Manuel “Manny” Maroño, quien fue sentenciado bajo cargos de aceptar sobornos para un entramado de fraude y cumplió tres años a prisión.

Maroño purgó su pena, volvió a su vida normal y ahora planea retornar a la política en las próximas elecciones de mayo como candidato por la silla 2 de la Comisión municipal, que actualmente ocupa Marcos Villanueva, quien enfrentó sin éxito a Maroño en los comicios de 2007 por la alcaldía municipal.

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Después de varios intentos, DIARIO LAS AMÉRICAS logró comunicarse con Maroño, quien solo manifestó que “si mi aspiración pasa la calificación requerida, es probable que hable con la prensa a principios de marzo, pero no en este momento”.

Maroño fue condenado a 40 meses de prisión en 2014 tras admitir su culpabilidad en un caso de fraude y quedó en libertad condicional por dos años en 2016.

DIARIO LAS AMÉRICAS tuvo acceso al documento de calificación tramitado por Maroño, que fue firmado y entregado formalmente en la Oficina del secretario de la Ciudad el 3 de febrero pasado.

Una vez presentada la solicitud, se debe conocer entre el 17 y el 23 de marzo si el exalcalde está apto para continuar su campaña política con miras a la Comisión, en los comicios programados para el próximo 11 de mayo.

Tras ser consultado sobre la posibilidad de que exista un impedimento para la aspiración de Maroño, en relación con el proceso judicial que lo llevó a prisión, el abogado José “Pepe” Villalobos, experto en temas electorales, afirmó que es “necesario” conocer el veredicto de culpabilidad.

“Algunos jueces, cuando dictan sentencia, prohíben que una persona pueda ejercer cargos públicos. Honestamente, no sé si este sea el caso”, dilucidó el jurista.

Sin embargo, Villalobos dijo recordar el caso de un “exalcalde de Washington” que “hace unos 10 años” volvió a ser reelegido “después de haber sido condenado y encarcelado”.

Por su parte, el alcalde de Sweetwater, Orlando López, no ha estado “disponible” para emitir una declaración sobre el trámite iniciado por Maroño.

Robert Herrada, asistente del alcalde, señaló a este medio que no tiene información al respecto porque sus funciones en la alcaldía “son otras”.

“Maroño representa el pasado”

El comisionado Marcos Villanueva, expolicía de Sweetwater a quien Maroño enfrentará en las urnas, ganó su curul en la Comisión local en 2017 tras obtener 947 votos en contra de su rival del momento, el entonces comisionado José Bergouignan.

Villanueva aseguró que “cualquier persona que va a ir en mi contra no está de acuerdo con mi legislación, y vale decir que yo presenté una propuesta para eliminar las cámaras de luz rojas y otra para establecer límites de término tanto para el alcalde como para los comisionados”.

Según el legislador municipal, “Manny Maroño ganó la alcaldía en 2007 por solo un 1% ciento de los votos [de ventaja sobre Villanueva]. Algunos dicen que eran 50 votos de diferencia, otros que eran cuatro y hay quienes creen que hubo fraude en esas elecciones”.

El comisionado afirmó que Maroño contaría con el apoyo político del “alcalde Orlando López y del comisionado condal José ‘Pepe’ Díaz”.

DIARIO LAS AMÉRICAS intentó tener un comentario del comisionado Díaz. Su asistente, Olga Vega, informó que el legislador de Miami-Dade la autorizó para darnos su opinión; “cómo voy a apoyar a alguien, sino sé ni siquiera si está corriendo (aspirando)”, expresó la portavoz de Díaz en su nombre.

Durante las últimas tres décadas, según Villanueva, “la misma ‘piñita’ estuvo en control de Sweetwater, y quieren volver a lo mismo”.

Villanueva se presenta como “el candidato antiestablishment” que, de acuerdo con sus palabras, en los últimos cuatro años ha presentado “legislaciones para bajar los impuestos”.

“Ya pagó un precio”

En opinión de la analista política Sasha Tirador, el exalcalde Maroño posee una hoja de servicio como alcalde, que, a su juicio, no se “compara” con la de su contendiente político.

“Más allá de un error cometido por el exalcalde Maroño, error por el que ya pagó un precio, los votantes de Sweetwater van a mirar su hoja de servicio como alcalde y compararla con la del comisionado Marcos Villanueva, y se darán cuenta de que no hay comparación”, afirmó.

Agregó que “independientemente de cualquier opinión negativa que puedan tener de Manny, el apellido Maroño es sinónimo de ayuda a la comunidad”.

Tirador también argumentó que “la familia Maroño ha dedicado toda su vida a ayudar a las personas necesitadas en Sweetwater y créanme que son muchas”.

La comentarista política añadió que, gracias a su trabajo comunitario, la familia Maroño está recibiendo “un apoyo tan grande (…) incluso hasta después de lo ocurrido”.

“El comisionado Villanueva reparte una bolsita de comida y lo primero que hace es anunciarlo. Eso no es servicio público, eso es narcisismo barato”, calificó Tirador.

El caso Maroño

En noviembre de 2011, según documentos del proceso, Maroño y Jorge Forte, cabildero y amigo del político, ayudaron a la compañía Sunshine Universal a obtener una "concesión de fondos federales" para realizar un estudio de desarrollo económico de la Ciudad, "a cambio de sobornos en efectivo".

Maroño y Forte desconocían que la citada compañía era en realidad una "entidad encubierta del FBI".

Una vez que la resolución recibió aprobación en el Ayuntamiento local, Maroño y Forte "se reunieron personalmente con los agentes encubiertos y negociaron aceptar una serie de pagos en metálico a cambio del apoyo para el respaldo" a la concesión de los fondos federales.

Los dos hombres recibieron 45.000 dólares de Sunshine Universal, según el acervo probatorio, y más tarde Moroño se declaró culpable del cargo de fraude mediante un esquema delictivo "para su propio beneficio" en noviembre de 2013.

El juez encargado del caso impuso a Maroño una sentencia de tres años de cárcel y dos años de libertad supervisada.

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