PANAMÁ.- Cuatro pasajeros de edad avanzada murieron a bordo del "Zaandam", un crucero anclado en Panamá y que esperaba llegar a Fort Lauderdale a finales de marzo, segón confirmó este viernes la empresa a cargo del buque, en el que hay dos casos confirmados del nuevo coronavirus COVID-19.

"Holland America Line confirma que cuatro pasajeros mayores han muerto en el 'Zaandam'. Nuestros pensamientos y oraciones están con sus familias y estamos haciendo todo lo posible por apoyarlos en estos momentos difíciles", dijo la compañía en un comunicado en su página de internet.

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Agregó que "un cierto número de pacientes con problemas respiratorios fue sometido a la prueba para detectar el coronavirus COVID-19 y dos individuos dieron positivo", razón por la cual el crucero ha sido rechazado en varios puertos.

Según la empresa, 53 pasajeros y 85 tripulantes reportaron síntomas de gripe al centro médico del "Zaandam".

Syed, uno de los turistas a bordo del crucero, lo contó así en un grupo de Facebook: "Capitán: cuatro personas han muerto ya en el barco (anuncio de esta mañana)".

"Es frustrante, todos los países sudamericanos han cerrado sus puertos. Ahora el capitán nos dijo que tenemos dos opciones: Estados Unidos o México", dijo el jueves Syed a la AFP.

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Ayuda humanitaria

El crucero, que zarpó de Buenos Aires el 7 de marzo con unas 1.800 personas a bordo, se encuentra aislado en aguas panameñas, donde está siendo asistido por el buque "Rotterdam", que viajó desde San Diego, en Estados Unidos, con suministros, personal y kits de prueba del nuevo coronavirus.

"Está solamente permitido realizar maniobras de barco a barco, no está permitido que ninguna persona que esté a bordo pueda desembarcar a tierras panameñas", manifestó a periodistas el ministro de Asuntos Marítimos, Noriel Araúz.

"Se le permite hacer trasiego de combustible, se le provee alimentos, agua y víveres, pero de una forma ordenada. Todos los tripulantes deben permanecer a bordo, y en cubierta solo debe permanecer la persona que va a estar involucrada en la maniobra", agregó Araúz.

El Ministerio de Seguridad panameño también advirtió en su cuenta de Twitter: "Ninguno de los que van a bordo desembarcará en nuestro país".

La empresa indicó en el comunicado que tiene previsto transferir al "Rotterdam" a los "pasajeros saludables" del "Zaandam", luego de ser sometidos a pruebas sanitarias.

"Preparamos nuestras maletas para ir a otro barco", confirmó a la AFP Françoise, una pasajera francesa de 74 años que está junto a su marido en el barco.

Quienes presentan problemas de salud que hacen sospechar contagio por coronavirus, sus contactos cercanos y la tripulación permanecerán en el "Zaandam", agregó Holland America Line.

Pendientes de cruzar el Canal

La pandemia de coronavirus y los sucesivos cierres de fronteras y puertos sorprendió a numerosos cruceros en pleno viaje en todos los continentes.

En Latinoamérica, el crucero "Silver Explorer" fue evacuado en Chile el 14 de marzo al ser detectados seis casos de coronavirus, y el "MS Braemer" también pudo desembarcar en Cuba el 18 de marzo tras registrar cinco contagios.

Sin embargo, pobladores de varias localidades y puertos de desembarque de cruceros en el sur de Chile levantaron barricadas y protestaron para evitar el desembarco de sus pasajeros, antes de que se prohibiera la llegada de estos barcos en todo el país.

El "Zaandam" tenía intención de atravesar el Canal de Panamá para seguir su ruta hacia Fort Lauderdale, Florida, con la esperanza de desembarcar allí a todos sus pasajeros el 30 de marzo.

Pero el Ministerio de Salud de Panamá, que es quien debe dar el permiso para que un barco cruce el Canal durante la pandemia, negó esa posibilidad.

"El Ministerio de Salud no dio el permiso, el buque está en aguas territoriales panameñas pero se tiene que encontrar aislado", dijo este viernes el administrador del Canal de Panamá, Ricaurte Vásquez, en una teleconferencia con periodistas.

Aun así, la empresa señaló que las autoridades sí aprobaron que el "Rotterdam" entregara suministros al barco en apuros.

"Mientras se concluyen los planes de continuación para los dos barcos, seguimos trabajando con las autoridades panameñas para obtener la aprobación para transitar el Canal de Panamá y continuar la ruta a Fort Lauderdale", afirmó el comunicado de Holland America Line.

FUENTE: Con información de AP y AFP

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