MIAMI.- El estado de la Florida se enfrenta a un grave problema medioambiental, provocado por la proliferación de Karenia brevis, una especie de alga nociva para la biodiversidad y la salud de los floridanos.

Debido al aumento considerable de la floración de algas tóxicas, que producen la llamada 'marea roja' en las costas del Estado del Sol, autoridades como la Comisión de Conservación de Pesca y Vida Silvestre de la Florida (FWC por su sigla en inglés) buscan métodos para contrarrestar el impacto medioambiental que representan para la vida silvestre.

El pasado 9 de julio, el gobernador Rick Scott emitió una alerta por la abundante presencia de algas en el Estado, lo cual ha afectado a empresas locales y a la población en general.

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Asimismo, se han emitido alertas para que las personas no naden en aguas que tengan presencia de estas algas nocivas.

Aunque estas algas suelen aparecer casi todos los años en las costas de la Florida, en esta ocasión se ha registrado su presencia por un largo periodo, siendo la marea roja más larga desde el 2006. La floración de estas algas pueden envenenar a animales marinos, desde los más pequeños hasta las tortugas y los manatíes.

Muchos negocios relacionados con el ecoturismo están sintiendo el impacto de esta proliferación de algas, pues las restricciones para nadar frenan al turismo debido a los daños respiratorios que pueden causar las toxinas de estas algas cuando son transportadas a través del rocío marino.

Es por eso que debemos tener en cuenta aspectos esenciales en torno a este fenómeno medioambiental.

1- ¿Qué es una marea roja?

La marea roja, o floración de algas nocivas, es una concentración más alta de lo normal de un alga microscópica. En Florida y el Golfo de México, la especie que causa las mareas rojas es Karenia brevis, a menudo abreviada como K. brevis.

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La especie de alga Karenia brevis produce las llamadas mareas rojas.
La especie de alga Karenia brevis produce las llamadas mareas rojas.

2. ¿Por qué son rojas?

En concentraciones suficientemente altas, la marea roja de Florida puede cambiar el color del agua a un tono rojo o marrón. Las mareas causadas por otras especies de algas pueden aparecer de color rojo, marrón, verde o incluso púrpura.

3. ¿La marea roja es un fenómeno nuevo?

No, las mareas rojas se documentaron en el sur del Golfo de México y se remontan a 1700 y a lo largo de la costa del Golfo de Florida en la década de 1840. De hecho, las muertes de los peces cerca de la Bahía de Tampa fueron reportadas en los registros de los exploradores españoles.

4. ¿Cuánto tiempo duran las mareas rojas de la Florida?

Pueden durar tan poco como un par de semanas o más de un año. Incluso pueden desaparecer y luego volver a aparecer. La duración de la floración en aguas cercanas a las costas de Florida depende de las condiciones físicas y biológicas que influyen en su crecimiento y persistencia, incluso de la luz, nutrientes y salinidad, así como la velocidad y dirección del viento y las corrientes de agua.

5. ¿En qué áreas se forman las mareas rojas?

Muchas especies de algas causan las mareas rojas en todo el mundo. Sin embargo, el organismo que causa la marea roja de Florida, K. brevis, se encuentra casi exclusivamente en el Golfo de México, desde México a Florida. Algunas mareas rojas incluso se han movido por la corriente del Golfo en el Océano Atlántico hasta el norte de Delaware.

Un informe reciente de la Comisión de Conservación de Pesca y Vida Silvestre de la Florida, indica la presencia de estas algas en altas concentraciones en 15 muestras recolectadas en el condado de Sarasota, y concentraciones de bajas a altas en cuatro muestras recolectadas en el Condado de Charlotte.

También se detectaron antecedentes de altas concentraciones en 19 muestras recolectadas en costas del Condado de Lee, y antecedentes de altas concentraciones en 10 muestras recolectadas en el Condado de Collier.

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Niveles de concentración de algas Karenia brevis en Florida.
Niveles de concentración de algas Karenia brevis en Florida.

Para hacer un seguimiento de esta proliferación de algas se puede consultar una herramienta preparada por el Departamento de Ciencias Marinas de la Universidad del Sur de Florida.

6. ¿La marea roja de Florida se da en agua dulce o en el mar?

Se puede encontrar en bahías y estuarios, pero no en sistemas de agua dulce tales como lagos y ríos. Debido a que el alga K. brevis no puede tolerar aguas de baja salinidad durante mucho tiempo, las floraciones por lo general permanecen en las aguas costeras salobres y no penetran a parte alta de los estuarios.

Sin embargo, otras algas nocivas, incluyendo cianobacterias (algas azul-verdes), por lo general florecen en lagos de agua dulce y ríos.

7. ¿Se puede predecir dónde ocurrirá una marea roja?

A pesar de que la aparición de una marea roja no se puede predecir, los científicos pueden pronosticar su movimiento usando datos del viento y el agua una vez que la floración se encuentra. Los científicos también pueden monitorear la concentración de estas algas mediante la recopilación de muestras de agua de manera rutinaria y en respuesta a las floraciones.

La información proporcionada por el pronóstico y monitoreo permite a las personas tomar decisiones respecto a sus actividades en las playas.

8. ¿Por qué son dañinas las mareas rojas?

Muchas mareas rojas producen productos químicos tóxicos que pueden afectar tanto a los organismos marinos y seres humanos. Estas algas producen brevetoxinas que pueden afectar el sistema nervioso central de los peces y otros vertebrados como los manatíes, haciendo que estos animales mueran.

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Para las personas con problemas respiratorios graves o crónicos, tales como enfisema o asma, la marea roja puede causar severas afecciones.

Las toxinas de marea roja también pueden acumularse en moluscos como ostras y almejas. Estas toxinas no tienen sabor, olor o color, y no pueden ser destruidas cocinando los alimentos.

Si se comen mariscos contaminados, las personas pueden enfermarse por envenenamiento neurotóxico por mariscos (NSP por su sigla en inglés). Es por eso que la cosecha de mariscos en áreas señaladas está prohibida durante las floraciones de K. brevis.

9. ¿Las mareas rojas son provocadas por los desechos tóxicos del hombre?

En contraste con muchas especies de mareas rojas que son alimentadas por la contaminación de nutrientes asociados con desechos del sector urbano o agrícola, no existe una relación directa entre la contaminación por nutrientes y la frecuencia o la gravedad de las mareas rojas causadas por K. brevis.

Estas mareas rojas se desarrollan a una distancia de 10 a 40 millas de la costa, lejos de las fuentes de nutrientes artificiales. Las mareas rojas han ocurrido en Florida mucho antes de los asentamientos humanos.

10. ¿Cómo se pueden controlar las mareas rojas de la Florida?

El control de las mareas rojas de la Florida no es un tema sencillo. Los efectos nocivos de una marea roja son causados por toxinas liberadas cuando el organismo muere. No sólo habría que matar al organismo, sino también eliminar las toxinas del agua. Hasta la fecha, esto no ha sido posible.

Sin embargo, los investigadores están buscando maneras de reducir toxicidad en los moluscos, pues cualquier estrategia de control no debe dañar al medio ambiente.

En este mapa de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA por su sigla en inglés) se pueden apreciar las zonas con mayor presencia de algas tóxicas.

Para obtener más datos o para informar de la muerte de peces, puede ponerse en contacto con la línea directa de FWC, en el 800-636-0511 o enviar un informe en línea.

FUENTE: Redacción

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