‘A place to see and be seen” (Un lugar para ver y dejarse ver). Este fue el primer eslogan en inglés del restaurante Versailles inaugurado en el año 1971 y que hoy, 50 años después, sigue honrado gracias a sus enormes espejos al estilo francés, y su popular ‘Ventanita’ en la que se han congregado siempre desde presidentes de Estados Unidos hasta los inmigrantes más humildes que llegan a tierras de libertad.

“Este lugar tiene que ver con la patria y la nostalgia de ser cubano”, aseguró Felipe Valls Jr., hijo de Felipe Valls Sr., fundador del restaurante Versailles y el responsable de haber inaugurado en Miami la esquina del café cubano más famosa del mundo.

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“Mi padre vendía equipos usados y de refrigeración a restaurantes, bodegas y supermercados, hasta que comenzó a importar cafeteras desde Italia y España. Y un buen día le recomendó al dueño de un pequeño restaurante que había en Flagler y la 12 avenida que habilitara una ventanita tipo guillotina para que pudiera vender café a los transeúntes”, así recuerda Felipe Valls Jr., cómo nació el concepto de la ‘Ventanita’ en Miami, y que hoy, gracias a el Versailles, se ha convertido en la esquina del café que todos conocen.

“Comenzó como un café nocturno donde acudía la farándula artística, hasta que a un cubano [Juan Pérez-Cruz, tío del cantante Pitbull] se le ocurrió incorporar la decoración francesa en los espejos y mi padre al ver el diseño lo bautizó Versailles”, reveló Felipe Jr., sobre el restaurante que en sus inicios recibía a un máximo de 80 personas, y que hoy tiene capacidad para 375 comensales.

Celebrando la cubanía

Durante medio siglo Versailles ha exaltado una de las costumbres favoritas de los cubanos, tomar café, momento único que en el mítico restaurante muchas veces se disfruta en medio de una acalorada conversación en la que, por qué no decirlo, los cubanos debaten soluciones para arreglar el mundo, en especial los problemas de Cuba.

Es por lo que Versailles es el punto de encuentro del exilio en Miami, y su fama logra tanto alcance que celebridades como Beyoncé y su esposo Jay Z, han acudido ahí para disfrutar de sus variados platos.

“Yo he abierto más de 40 restaurantes en los últimos 40 años, pero Versailles es especial, porque aquí aprendí a trabajar desde que era pequeño. Además, es el más querido porque es el más antiguo. Es un lugar que representa mucho para nuestra comunidad latina”, dijo Felipe Jr., sobre el restaurante que su padre inauguró cuando él tenía 12 años, en 1971.

No hay duda de que Versailles es un nombre extraño para un restaurante cubano, y es que hace honor a un palacio que poco tiene que ver con Cuba y la Calle 8, donde está ubicado, sin embargo, se alza con una fuerza colosal que hace que ahí se acuda a celebrar o a protestar, con el mismo ímpetu.

“Es nuestro deber dejar que el público cubano se exprese aquí, y que vengan los medios de comunicación a tomar el pulso de lo que ocurre en nuestra comunidad”, aseguró Felipe Jr., sobre este punto de encuentro donde los gritos de ‘Libertad’ en Miami se han escuchado con más fuerza.

Artistas y política

Es imposible hablar del trasnoche de Miami sin mencionar al Versailles. Durante generaciones, los miamenses que salen de conciertos y exhibiciones artísticas terminan la fiesta en busca de comida cubana 100 % tradicional.

En este lugar fue asiduo, por ejemplo, el creador del mambo, Israel López “Cachao”, también tuvieron acogida las noches de rumba del actor Andy García. Del restaurante Versailles en fecha más reciente ordenó comida la Diva del Bronx, Jeniffer López.

Pero no solo las celebridades se reúnen ahí, también los políticos, y algunos presidentes de EEUU como George W. Bush y Bill Clinton.

En el Versailles tienen acogida tanto líderes demócratas como republicanos.

“Mi inclinación política personal no afecta la casa. El cubano en general tiende a ser más republicano a causa de la historia que hemos padecido, pero yo en política siempre he mantenido una línea muy fuerte y clara, nosotros recibimos a demócratas y republicanos, y no permito poner pancartas de ningún partido en el lugar. Versailles es un sitio neutral”, definió Felipe Jr.

El gran sueño por cumplir

El restaurante Versailles ha sido punto de encuentro para casi 60 estaciones de televisión y medios de prensa, es más, uno de sus estacionamientos ya cuenta con un espacio destinado para los medios de comunicación, hecho inédito para un lugar que se caracteriza como punto de encuentro familiar o con amigos.

“No conozco Cuba. Pero pienso que algún día podremos abrir un Versailles en una Cuba libre. A la larga eso tiene que ocurrir, y como mi padre es de Santiago, podríamos tener uno ahí y otro en La Habana”, vaticinó Felipe Jr. que, aunque salió de su tierra a la edad de 2 años, se precia de celebrar cada día sus raíces y cultura.

“Recuerdo que en casa nunca me dejaron hablar inglés, y eso de alguna manera me definió. La mayor conexión con la cultura que se puede fortalecer, fuera de la música, es a través de la comida y esas tradiciones me fueron dando una cubanía y un orgullo por nuestra historia”.

Con el reto de evolucionar, pero a la vez manteniendo intacto el sabor cubano, el restaurante Versailles actualmente cuenta con una oferta gastronómica tradicional, a un costo muy accesible, y manteniendo “las recetas de la abuela”.

“Siempre vamos a ofrecer comida criolla y 100 % cubana que, para quienes no la conocen, es la fusión de la cocina española con influencias de África y el Caribe. Pero manteniendo eso, hemos creado platos como los tostones rellenos y la yuca con salsa de cilantro que iniciamos aquí y que hoy se vende con éxito en todo Miami”.

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