MIAMI— Se trata del primer planeta de tamaño parecido a la Tierra que se ha encontrado en una zona habitable y orbitando alrededor de una estrella en la Vía Láctea. Un exoplaneta, o planeta extrasolar, apunta la NASA, "es un planeta fuera de nuestro sistema solar que generalmente orbita a otra estrella de nuestra galaxia".

La NASA descubrió a Kepler-1649c en abril de 2020 y explicó que "un equipo de científicos transatlánticos, utilizando datos reanalizados del telescopio espacial Kepler de la NASA, ha descubierto un exoplaneta del tamaño de la Tierra orbitando en la zona habitable de su estrella, el área alrededor de una estrella donde un planeta rocoso podría contener agua líquida".

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Como agregó la NASA, "los científicos descubrieron este planeta al analizar antiguas observaciones de Kepler, que la agencia retiró en 2018. Si bien las búsquedas anteriores con un algoritmo informático lo identificaron erróneamente, los investigadores que revisaron los datos de Kepler examinaron por segunda vez la señal y la reconocieron como un planeta. De todos los exoplanetas encontrados por Kepler, este mundo distante, ubicado a 300 años luz de la Tierra, es el más similar a la Tierra en tamaño y temperatura estimada".

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"Este mundo distante e intrigante nos da una esperanza aún mayor de que una segunda Tierra se encuentra entre las estrellas, esperando ser encontrada", dijo Thomas Zurbuchen, administrador asociado de la Dirección de Misiones Científicas de la NASA en Washington. "Los datos recopilados por misiones como Kepler y nuestro Satélite de reconocimiento de exoplanetas en tránsito [TESS] continuarán produciendo descubrimientos asombrosos a medida que la comunidad científica refina sus habilidades para buscar planetas prometedores año tras año", añadió.

Como constató la NASA, Kepler-1649c "orbita su pequeña estrella enana roja tan cerca que un año en Kepler-1649c equivale a solo 19,5 días terrestres. El sistema tiene otro planeta rocoso de aproximadamente el mismo tamaño, pero orbita la estrella aproximadamente a la mitad de la distancia de Kepler-1649c, similar a cómo Venus orbita nuestro Sol aproximadamente a la mitad de la distancia que la Tierra. Las estrellas enanas rojas se encuentran entre las más comunes de la galaxia, lo que significa que planetas como este podrían ser más comunes de lo que pensábamos anteriormente".

"El Telescopio Espacial Kepler, que se cerró en 2018 después de quedarse sin combustible, exploró la galaxia durante nueve años y encontró miles de exoplanetas. Se han confirmado más de 2.800; y más de 3250 planetas candidatos esperan confirmación, incluido el último lote de 172 candidatos. Cientos de estos candidatos fueron detectados durante la segunda misión de Kepler, conocida como K2, después de que una falla mecánica terminara la primera misión y la capacidad de observación muy limitada para la segunda. Incluso con esos límites, Kepler continuó acumulando descubrimientos de exoplanetas", destacó la NASA.

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