Hemos escuchado esto repetidamente: uno de cada cinco adultos en los Estados Unidos lucha con algún tipo de aflicción de salud mental. Sin embargo, los afectados son más que estadísticas: son nuestros amigos, vecinos, colegas y familiares.

En nuestra familia, fue mi hermano mayor Pedro quien sufrió de problemas de salud mental durante toda su vida adulta hasta su fallecimiento hace un año. Desde que yo era niño, fui testigo de las luchas de Pedro con el abuso de sustancias, el encarcelamiento, la institucionalización e incluso los períodos en que él estuvo sin hogar. Al principio, sus crisis eran intermitentes, pero eventualmente se presentaban cada dos años; su estabilización tomaba más y más tiempo con cada episodio y, en algunos casos, hasta diez meses.

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Fue doloroso ver las dificultades que tuvieron mis padres para encontrar ayuda para Pedro. A pesar de su poco inglés, visitaron todas las unidades de crisis de la ciudad y, aun con su conocimiento limitado del sistema judicial, tuvieron que recurrir al Baker Act tantas veces que es difícil recordar. Afortunadamente también hubo períodos de estabilidad, pero Pedro no vivió nada que se pareciera a una vida normal; no tuvo cónyuge, hijos ni empleo significativo.

Con el paso de los años, ayudé activamente a mis padres con Pedro. Eventualmente, cuando mi madre falleció y mi padre se enfermó, asumí la responsabilidad de ser el cuidador principal de mi hermano.

Debido a estas experiencias, entiendo las luchas de tantas familias que se ven afectadas por la aflicción de la salud mental y, por lo tanto, ofrezco las siguientes observaciones:

Las familias de quienes padecen problemas de salud mental son las primeras y, sin duda, la mejor línea de apoyo, y debemos hacer más para ayudarlas. Esta asistencia es fundamental, especialmente durante un episodio de crisis porque los miembros de la familia frecuentemente son el objetivo del comportamiento y la agresión de sus seres queridos que suelen culpar a la familia por su situación.

Nuestro proceso de intervención judicial, conocido como el Baker Act en Florida, es laborioso e impositivo no solo para el paciente, pero también para la familia; el resultado es generalmente 72 horas de atención psiquiátrica involuntaria antes de que el paciente sea elegible para ser dado de alta. Cualquiera que haya pasado por esto entiende que 72 horas no es suficiente para estabilizar a alguien que sufre una crisis psiquiátrica. Aunque las reformas recientes han abordado muchos de estos temas, se deben hacer más cambios para que este proceso sea menos intimidante para la familia, al tiempo que se equilibran los derechos y las necesidades inmediatas del miembro de la familia.

La reforma es necesaria en la forma en que operan las Unidades de Intervención de Crisis y cómo se les reembolsa por sus servicios. Los UIC realizan un trabajo increíble y consecuente, pero a menudo llevan a cabo sus esfuerzos sin estar seguros de la fuente y la cantidad de su compensación. Además, los beneficios para la intervención de crisis cubren un período de tiempo muy corto (generalmente una semana) que resulta en una puerta giratoria de admisiones, altas y reingresos que hace poco para las necesidades de los pacientes. Este proceso deja a las familias en dificultades con pocos recursos, frustración y, en algunos casos, la posibilidad de gastos médicos significativos.

Finalmente, las familias y los pacientes se beneficiarían de un sistema de registros centralizados de salud mental. Reconozco que cualquier sistema de registros debe tener las garantías de privacidad adecuadas. Sin embargo, no puedo comenzar a describir lo fatigoso que es repetir los mismos antecedentes, describir los mismos síntomas, historial médico, proporcionar una lista de medicamentos una y otra vez a lo que parece ser un número interminable de psiquiatras, psicólogos y enfermeras, trabajadores sociales, jueces y policías durante cada crisis. Esto no solo es doloroso para los miembros de la familia, sino que también consume su tiempo limitado. Un sistema de registros centralizado puede reducir el tiempo necesario para darle a al paciente la ayuda necesaria para iniciar su recuperación, además que alivia esta carga sobre las familias. Los registros centralizados son aún más críticos en los casos en que la familia no está disponible o no participa en el cuidado del paciente.

Sin duda, los problemas de salud mental son muy difíciles para el paciente, pero también para las familias. Necesitamos hacer más para ayudar a estas familias que son la primera y la mejor línea de apoyo.

En conclusión, quiero agradecer a los innumerables profesionales de la salud mental (ya sabes quién eres) que ayudaron a mi hermano y a nuestra familia durante los últimos 40 años. Hay muchos héroes no reconocidos en la línea del frente de las enfermedades de salud mental y los saludo y los agradezco por sus incansables esfuerzos.

Alex Penelas fue alcalde de dos mandatos del Condado de Miami-Dade desde 1996 hasta 2004. La carrera de Alex en el servicio público comenzó en 1987 cuando fue elegido miembro del Consejo Municipal de Hialeah antes de postularse con éxito para un puesto en la Comisión del Condado en 1990, convirtiéndose en el Comisionado del Condado más joven de la historia. Durante sus ocho años como alcalde, Alex se enfocó en implementar soluciones para la educación temprana, el transporte público y la falta de vivienda. Un orgulloso padre de tres hijos, Alex ahora vive en Miami Lakes con su esposa, Lilliam y su hija menor, Alexandra. Si desea comunicarse con Alex, no dude en hacerlo a través de su correo electrónico personal: Alex.Penelas18@gmail.com

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