Después de la entrada de Estados Unidos en la Primera Guerra Mundial se implementaron una serie de rituales patrióticos previos a los juegos de béisbol. En la séptima entrada del primer partido de la Serie Mundial de 1918, la banda interpretó The Star-Spangled Banner. Los jugadores de los Cachorros y los Medias Rojas sostuvieron la bandera en el centro del campo y se mantuvieron firmes. La multitud, de pie, comenzó a cantar y aplaudió al final de la canción que unos años después (1931) se convertiría en el himno nacional de EEUU.

Durante la Segunda Guerra Mundial, los juegos de béisbol nuevamente se convirtieron en lugares para exhibiciones de patriotismo a gran escala, y los avances tecnológicos en los sistemas de megafonía permitieron tocar canciones sin una banda. The Star-Spangled Banner se tocó antes de los juegos durante el transcurso de la guerra, y cuando la guerra terminó, cantar del himno nacional antes del juego se había consolidado como una tradición que luego se extendió a otros deportes.

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Llegaron las protestas

El viernes 26 de agosto de 2016 una protesta llamó la atención del mundo deportivo. Colin Kaepernick, el quarterback de los San Francisco 49ers, afirmó que no se iba a poner de pie durante el himno nacional. La protesta de Kaepernick tuvo su origen en los hechos de brutalidad policial contra afroamericanos registrados entre 2015 y 2016. En los siguientes partidos el jugador decidió poner una rodilla en tierra durante el himno y se convirtió en el centro de la controversia.

Actualmente EEUU está viviendo su momento más crítico desde la Gran Depresión y la II Guerra Mundial por la crisis generada por la pandemia de COVID-19, sumado a las manifestaciones contra la muerte del afroamericano George Floyd durante un arresto policial en Minnesota.

¿Qué opinan los estadounidenses?

Una encuesta realizada por Yahoo Sports y YouGov en junio último y que abarcó a 1.570 estadounidenses sobre "una variedad de temas, incluyendo brutalidad policial, injusticia racial y evaluación presidencial" se presenta como indicador para evaluar las protestas de los jugadores de la NFL.

La encuesta realizada a residentes adultos de EEUU tiene un margen de error de más o menos 3.4 puntos porcentuales, y una de sus preguntas fue: "¿Está bien que los jugadores de la NFL se arrodillen durante el himno nacional para protestar por los asesinatos policiales de afroamericanos?".

Según Yahoo Sports, el 52 por ciento de los encuestados dijo que sí, en comparación con el 36 por ciento que dijo que no, mientras que el 12 por ciento respondió que no estaba seguro.

Este indicador representa un cambio de opinión desde agosto de 2018, cuando una encuesta de NBC News-Wall Street Journal mostró que el 54 por ciento de los encuestados veía inapropiado que los jugadores de fútbol profesional protestaran arrodillándose.

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A propósito de las recientes protestas por la muerte de George Floyd, las posiciones oficiales sobre el tema comenzaron a cambiar y el 5 de junio de 2020, el comisionado de la NFL, Roger Goodell, declaró: “Nosotros, la Liga Nacional de Fútbol, condenamos el racismo y la opresión sistemática de los afroamericanos. Nosotros, la Liga Nacional de Fútbol, admitimos que nos equivocamos por no escuchar a los jugadores de la NFL antes y alentamos a todos los jugadores a hablar y protestar pacíficamente".

Este tipo de reacción se propagó a otros deportes y antes de la carrera del 7 de junio último, NASCAR levantó las pautas que todos los miembros del equipo deben defender, permitiendo que el oficial de NASCAR Kirk Price se arrodillara durante el himno.

El 10 de junio de 2020, la Federación de Fútbol de EEUU rescindió el requisito de la liga de que los jugadores permanezcan de pie mientras se toca al himno nacional al inicio de un partido. La Federación declaró que "Ha quedado claro que esta política estaba equivocada”.

¿Se debe tocar el himno o no antes de un evento deportivo?

Bruce Arena, exentrenador del equipo nacional masculino de EEUU cree que el himno nacional no debería tocarse al inicio de los partidos de clubes y ligas que tengan lugar en el país y se pregunta "por qué estamos tocando el himno nacional en eventos deportivos en nuestro país".

En una entrevista con el periodista Taylor Twellman, de ESPN, Arena dijo: "No usamos el himno nacional en cines, en Broadway, en otros eventos en los Estados Unidos. No creo que sea apropiado tener un himno nacional antes de un partido de béisbol, un juego de la MLS".

Señaló, sin embargo, que apoya que el himno nacional sea entonado en eventos internacionales, como la Copa del Mundo.

"Como entrenador del equipo nacional a veces con el himno nacional, lloré", dijo Arena. "Honrado por representar a Estados Unidos (…). Y creo que tocar el himno nacional es claramente apropiado en esos niveles".

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